Autruche d'afrique

Struthio camelus
LC Préoccupation mineure
Autres noms : Common Ostrich

Classée comme le plus grand oiseau du monde, l'Autruche d'afrique ne peut pas voler, mais elle a compensé la perte de cette faculté par sa capacité à courir sur de longues distances à une vitesse moyenne de 48 km/h, et à sprinter à une vitesse de pointe de 72 km/h, couvrant jusqu'à 5 mètres en une seule foulée grâce à ses longues pattes. Elle peut donner des coups de pied mortels, a des yeux plus gros que son cerveau et détient le record des plus gros œufs. Mais comment cet animal extraordinaire vit-il sa vie au quotidien ?

Taille : 2,5 à 2,8 mètres
Poids moyen : 130 à 150 kg
Espérance de vie : 40 à 45 ans
Origine : Afrique

Caractéristiques

L'autruche d'Afrique est souvent comparée à des mammifères tant son corps est massif et pesant.

  • Tête : petite, haut perchée sur un long cou dépourvu de plumes. Œil Leurs yeux peuvent mesurer 5 cm de diamètre et sont plus gros que leur cerveau. Elle a les plus gros yeux de tous les animaux terrestres.
  • Yeux : grands, ses yeux sont bordés de cils comme s'ils étaient maquillés.
  • Museau : les narines sont bien fendues.
  • Bec : droit et arrondi aux extrémités.
  • Pattes : l'autruche est le seul oiseau sur Terre à posséder seulement deux doigts sur chaque pied. Les autres oiseaux ont trois ou quatre doigts qui leur servent à se percher et à s'envoler. Comme l'autruche n'a pas à le faire, deux doigts lui suffisent pour marcher et courir. D'autres animaux qui courent ont des pieds conçus de la même manière, comme les chevaux, les antilopes et les chameaux.
  • Plumage : ses plumes sont très mobiles et douces. Contrairement à celles des autres oiseaux, les plumes des autruches ne sont pas accrochées les unes aux autres et ne sont pas imperméables.
  • Dimorphisme : le mâle est noir avec le bout des ailes blanc, ainsi que la queue. La femelle plus petite est brune.
  • Taille : 2,5 – 2,8 mètres (Mâle)  2,5 – 2,8 mètres (Femelle)
  • Poids : 130 – 150 kg (Mâle)  130 – 150 kg (Femelle)
Données scientifiques
Groupe Autruches
Ordre Struthioniformes
Famille Struthionidés
Genre Struthio
Descripteur Linnaeus, 1758

Caractère et comportement

La plus grande des espèces d'oiseaux coureurs est l'autruche, qui est incapable de voler. Toutefois, ce bipède très rapide peut atteindre des pointes de vitesse à 70 km/h et des enjambées jusqu'à 4 mètres.

Ses ailes lui permettent la thermorégulation, l'aidant à maintenir une température corporelle idéale. S'il fait froid, généralement la nuit, elle peut simplement abaisser ses ailes sur ses pattes dénuées de plumes, et s'il fait trop chaud, elle lève simplement ses ailes. L'Autruche d'afrique présente également une série de particularités anatomiques qui ne sont pas observées chez d'autres oiseaux : elles évacuent séparément leur urine et leurs excréments fécaux, et les autruches mâles ont un pénis érectile.

Les autruches présentent une structure sociale complexe, organisée autour d'un mâle et de 4 à 8 femelles, dont l'une forme un lien plus étroit avec le mâle que les autres.

Elle est diurne et son pic d'activité se situe tôt le matin ou tard dans la journée. Les activités principales de l'autruche incluent la recherche de nourriture, les bains de poussière et les baignades. Elle occupe un territoire qui peut s'étendre jusqu'à 22 km². Sa taille et sa bonne acuité visuelle lui permettent de repérer les prédateurs de loin.

Enfin, sa signature vocale est un sifflement ou des rugissements, qui peuvent être confondus avec ceux d'un lion lorsque l'animal se sent en danger.

Espèces

Il n'existe que deux espèces :

  • l'Autruche d'Afrique,
  • l'Autruche de Somalie.

Cette dernière, ayant été longtemps considérée comme une sous-espèce de l'Autruche d'Afrique, a pris le nom spécifique de Somalie bien que provenant du même continent.

Ses plus proches cousins sont l'Émeu d'Australie et le Kiwi austral.

Alimentation de la Autruche d'afrique

Son alimentation est principalement constituée de végétaux tels que de l'herbe et des feuilles, mais elle peut également consommer de petits vertébrés. Pour faciliter la digestion, elle ingère des cailloux qui broient les aliments dans son gésier. Cependant, elle a également été connue pour avaler des objets brillants et métalliques, qui peuvent causer des dommages.

Elle est également connue pour boire abondamment, tout comme son cousin du désert, le chameau.

Habitat et répartition géographique

L'autruche d'Afrique vit sur ce continent, dans les savanes et les régions très sèches. Elle vagabonde à la recherche de nourriture. Des autruches d'élevage ont été introduites en Inde et sur le continent européen.

Reproduction

La parade nuptiale de l'Autruche d'afrique s'étale sur une période de 2 semaines. Le mâle cherche à impressionner les femelles en faisant danser ses plumes et en les ébouriffant. La course-poursuite fait partie intégrante des jeux de l'amour chez ces oiseaux.

Ils pratiquent la polygamie, le mâle vivant avec plusieurs femelles. Comme dans un harem, il y a une femelle dominante qui gère la communauté et qui est la première élue par le mâle pour la reproduction.

Les nids sont construits au sol et sont collectifs, pouvant contenir jusqu'à 30 œufs. L'incubation dure entre 30 et 40 jours. Le mâle et la femelle dominante se relaient pour assurer la garde des œufs pendant 6 semaines. Par la suite, les adultes s'occupent des oisillons, souvent regroupés en crèches, durant les 9 mois suivants.

Les autruches atteignent leur taille adulte durant la première année de leur vie. Elles ont perdu leur plumage juvénile et commencent à ressembler à des adultes.

Menaces & conservation

Les plus grands prédateurs de l'Autruche d'afrique sont les grands fauves d'Afrique, la progression du réchauffement climatique ainsi que l'urbanisation qui réduit l'étendue de son habitat naturel. Ces facteurs menacent la survie de l'espèce.

Lorsqu'elles sont menacées, les autruches peuvent s'allonger à plat sur le sol pour dissimuler leur présence. Si elles sont surprises debout, elles peuvent se déchaîner avec leurs puissantes pattes dont les coups peuvent être mortels. Elles possèdent également les plus grands yeux de tous les vertébrés terrestres, ce qui les aide à repérer le danger de loin.

Des fermes d'élevage ont été établies dans différents pays pour répondre à la demande en viande et en œufs d'autruche. L'oiseau s'acclimate bien en captivité.

L'autruche d'Afrique menacée par l'Homme

Même si elles ne sont pas considérées en danger, leur population diminue. L'élevage d'autruches aide à maintenir une population captive, mais les autruches sauvages voient leur habitat se réduire rapidement.

Le nombre exact d'autruches sauvages est inconnu, mais elles sont chassées pour leur viande et leurs plumes, ce qui affecte leur population. Avec l'augmentation de la population humaine, la demande en ressources croît et les terres sont utilisées pour les habitations et l'agriculture, restreignant les déplacements des autruches et limitant leur reproduction. Ce déclin n'inquiète pas encore les conservationnistes, mais la pression humaine sur les populations d'autruches pourrait devenir un vrai problème à l'avenir.

Faits divers
L'expression courante "faire l'autruche"

Cela signifie « refuser de faire face aux problèmes ». Cette idée remonte à l'époque de Pline l'Ancien, qui a écrit au quatrième siècle que « les autruches sont les animaux les plus stupides du monde, elles croient se rendre invisibles en mettant leur tête dans le sable ». Cependant, cette affirmation est fausse, car bien que craintive, l'autruche se défend très bien avec ses puissantes pattes et son tempérament agressif. En réalité, cette croyance erronée est née d'une image: l'autruche a souvent la tête penchée pour chercher de la nourriture dans le sable.

Les plus gros oeufs d'oiseaux

Les autruches pondent les plus gros œufs de tous les oiseaux vivant aujourd'hui, avec une longueur de 15 cm, un diamètre de 12,5 cm et Un volume de 1,6L. Cependant, ils sont petits comparés à ceux des oiseaux éléphants (Aepyornithidae) de Madagascar, aujourd'hui disparus, qui pouvaient faire le double de cette longueur et avaient un volume de 11,4L.

Questions fréquentes sur l'Autruche d'afrique

Pourquoi les autruches ont-elles des ailes si elles ne volent pas ?
Il semble absurde pour un oiseau qui ne peut pas voler d'avoir des ailes, mais l'autruche a trouvé d'autres usages à ces appendices, Lorsqu'elle court à grande vitesse, elle les étend et les utilise comme des gouvernails pour s'équilibrer et changer brusquement de direction. Même si les autruches avaient des ailes parfaitement développées, elles ne pourraient pas voler car elles n'ont pas de bréchet sur leur sternum, c'est sur cet os que s'ancrent les muscles pectoraux des autres oiseaux.
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